Qatar-Saudi-sammenstød i Frankrig: Fra luksushoteller til #UNESCO

| Oktober 30, 2017 | 0 Kommentarer

Konventionel visdom har det, at "Golfkrisen" begyndte, da flere arabiske lande skarpt afskrev diplomatiske forbindelser med Qatar i juni. Men den langsommelige animositet mellem Doha og dens arabiske naboer er blevet kæmpet i årevis, hovedsagelig i stealth mode, på forskellige slagmarker rundt om i verden. Det er dog sikkert at sige, at intet land uden for regionen har høste fordelene og følt varmen af ​​denne broderskabskonfrontation så meget som Frankrig, skriver Hélène Keller-Lind, en fransk journalist, der har rapporteret om mellemøstlige anliggender i over tyve år.

Den seneste manifestation af Golf rivalerne ansigt-off i den franske hovedstad udbrud under den opvarmede konkurrence for at vælge den nye direktør for UNESCO tidligere denne måned. Qatar anvendte sit omfattende public relations arsenal i Frankrig for at støtte sin kandidat, tidligere kulturminister Hamad Al-Kawary. Saudierne kastede deres vægt bag deres regionale allierede, Egypten. I modsætning til stive odds i den race var den tidligere franske kulturminister, Audrey Azoulay. Men hun kom endelig frem som sejr, dels takket være sin karisma og intelligens, der vandt hende mange ambassadørers stemmer og dels på grund af splittelsen i den arabiske stemme.

Men det betyder ikke Qatar-medier, og dets lobbyvirksomhed i Frankrig er aftagende. Som den franske journalist Berengere Bonte afslørede i en bestseller tidligere i år, har Qatar brugt snesevis af milliarder dollars det sidste årti til at blive en uundværlig kraft på den franske politiske og økonomiske scene.

Bonte's forskning viste, at mange senior franske politikere gik på flere luksuriøse ture til Doha, deres business class rejse og fuld pension indkvartering på Ritz Carlton fuldt ud betalt af Qatari Ambassade i Paris. Journalisten hedde ministre, parlamentarikere, borgmestre og højtstående embedsmænd fra tværs af det politiske spektrum, der har draget fordel af Qatar's overhøjhed.

Franske journalister og forskere har identificeret den tidligere premierminister og udenrigsminister Hamad bin Jassim Al Thani som arkitekt for Qatar's strategi i Frankrig. Ofte omtalt som HBJ, Qatar-politikerens forretningsmand, løb også indtil 2013 Qatar Investment Authority, landets suveræne investeringsfond. Hans strategi var baseret på en multi-billion dollar shopping spree, der gjorde det muligt for Qatar at erhverve den emblematiske fodboldklub, Paris Saint-Germain (PSG) og en stor del af de bedste virksomheder i Frankrig. Qatar fik en hidtil uset skatteafbrydelse, der drev stor kritik i Frankrig. Den nye præsident Emmanuel Macron har signaleret, at han har til hensigt at tilbagekalde det.

Hamad er selvfølgelig ingen fremmed for kontroverser. Sidste år afslørede Panama Papers lækager, at i 2002 Al Thani erhvervede et skalselskab, der blev opført i de britiske jomfruøer og yderligere tre indbygget i Bahamas, ifølge Forbes, der anslår, at Al Thanis hurtigtammede formue overstiger $ 8 milliarder. The Telegraph af London citerede i november 2014 et amerikansk diplomatisk kabel sendt i maj 2008, der antydede en tvist mellem Qatari intelligens agenturer og HBJ over håndteringen af ​​Mohammed Turki al-Subaiy, en Qatari borger udpeget af USA og FN som terroristfinansierer . I januar 2016 rapporterede den britiske presse, at Fawaz al-Attiya, en britisk statsborger og tidligere officielle talsmand for Qatar, havde anlagt anklager mod Hamad bin Jassim, idet han hævdede, at Al Thani havde bestilt sin fængsel i Doha i 15 måneder, der begyndte i 2009 og udsattes for ham til betingelser for tortur. Qatar hævdede diplomatisk immunitet for HBJ og sagde, at den tidligere premierminister og milliardæren arbejdede som diplomat på Qatari-ambassaden i London.

Det var klart, at Qatari-strategien om at blive en stor spiller i Frankrig krævede den politiske og økonomiske undergravning af deres vigtigste rivaler fra Golfen: Saudis. Tilbage i 2007, da i Qataris straks efter valg af Nicolas Sarkozy satte deres velordnede strategi i aktion, var en af ​​de mest synlige saudiske virksomhedsledere i Frankrig Sheikh Mohammed Al-Jaber, en højt profileret forretningsmand og filantrop. Al-Jaber er ejer af JJW Group, et internationalt privat selskab med hovedinteresser i erhvervelse og drift af flere hoteller og resorts i hele Europa og Mellemøsten. Hans navn fremhævede, da de arabiske medier i 2008 skød en aftale mellem Al-Jaber og den amerikanske fond Starwood Capital for at købe et dusin luksus hoteller - blandt andet Le Crillon, Hotel du Louvre og Concorde Lafayette i Paris, Martinez i Cannes og Palais de la Mediterrannee i Nice - for i alt € 1.5bn.

Nyheder om Al-Jabers aftale med Starwood rejste øjenbryn i Doha, hvor aftalen blev betragtet som en hindring for Qatars egen dagsorden i Frankrig. Kyndige kilder i den franske hovedstad fortalte mig, at Qatarerne brugte Salim Khoury, en libanesisk mellemmand, til at nå deres mål. Kilderne anmodede om anonymitet på grund af følsomheden af ​​igangværende undersøgelser.

Qatarerne kendte Khoury fra den rolle, han havde spillet for at lette den kontroversielle erhvervelse af Royal Monceau-hotellet af Qatar-gruppen Diar, en arm fra Qatar Investment Authority. Khoury havde arbejdet i årevis for Rifaat Al-Assad, den syriske diktator Bashar Al-Assads onkel og vidste godt ejeren af ​​hotellet, den syriske forretningsmand Osmane Aidi, der havde tætte bånd til Assads familie.

Khoury blev introduceret til Al-Jaber i 2007 og var ansat af ham som rådgiver. Da Al-Jaber forlod Paris for et to-måneders ophold i Saudi-Arabien i marts 2009, mistede Khoury næsten ingen tid og tilføjede et ændringsforslag til eksklusivitetskontrakten, som Al-Jaber havde underskrevet med Starwood Capital og accepterede på vegne af Al-Jaber at foretage en yderligere betaling på € 100 millioner til den amerikanske fond. Det var kun få uger efter, at den saudiske forretningsmand havde betalt € 50m til Starwood som en del af kontrakten, der var gældende indtil marts 2010, ifølge mine kilder.

Som følge af Khourys handling og med Al-Jaber, der bestrider gyldigheden af ​​det nye ændringsforslag, erklærede Starwood kontrakten med JJW ugyldig et år forud for dets retlige udløb, og startede straks en række forhandlinger med Qataris, der sluttede i Qatar's overtagelse af nogle af koncernens mest kendte hoteller i Frankrig. Qatar Constellations Hotels Group, som købte hotellerne, tilhører Qatar Investment Authority.

Qatarerne forhandlinger om køb af hotellerne fra Starwood Capital forlod Prins Mutaib bin Abdulah i Saudi-Arabien for at købe Le Crillon i et forsøg på at få sin fordel. Mutaib blev på det tidspunkt ryktet for at være en sandsynlig efterfølger for kong Abdullah.

De samme kilder viste mig e-mail-korrespondance mellem Khoury og stabschefen i den daværende Emir i Qatar, der gik tilbage så langt tilbage som 2009. Khourys besøg i Doha blev holdt helt hemmelige fra Sheikh Al-Jaber, ifølge kilderne. De hævder, at Khoury arbejdede for Qataris, mens han var ansat af Al-Jaber som sin rådgiver.

En af Qatars "bedste" venner i Frankrig og et kendt ansigt i Doha, ifølge den efterforskende journalist Berengere Bonte, var Patrick Balkany, en nær ven til præsident Sarkozy og den langvarige borgmester i den fornemme vestlige parisiske forstad Levallois. Salim Khoury indførte Balkan til Al-Jaber og opfordrede ham til at indgå et projekt for at bygge to skyskrabere i Levallois. Men straks efter at Al-Jaber havde underskrevet kontrakten med byens myndigheder og lavede en indledende betaling på € 17 millioner, tog Khoury borgmester Balkany på et besøg i Doha koordineret med Emirat Qatar. Inden for få måneder lykkedes det at afprøve Al-Jabers kontrakt, selvom Paris Court of Appeal endelig afgjorde, at ændringen af ​​kontrakten med Starwood Capital ikke var et autentisk dokument, der bekræftede den saudiske forretningsmands påstand om, at Khoury havde opfattet ændringen uden hans kendskab.

Al-Jaber kunne også bevise, at Khoury også havde arbejdet imod ham - mens han var ansat - i et andet tilfælde, der involverede den Johannesburgbaserede Standardbank, som har lange bånd til Qatar-etablissementet. Som Kuwaiti-avisen Al-Rai al-Aam rapporterede, indledte banken kontakt med Salim Khoury i 2008 og hyrede ham til at arbejde for banken i hemmelighed, mens han var rådgiver for Al-Jaber. Khourys rolle som en muldvarp i Al-Jabers forretningskonglomerat forårsagede alvorlig økonomisk skade på Al-Jaber. Det kan ikke være tilfældigt, at Standard Bank har tætte forbindelser med Hamad bin Jassem.

Qatari-planen omfattede også forsøg på at udslette billedet af Al-Jaber i Frankrig med det endelige formål at gøre fransk offentlig mening mod saudiske investeringer i deres land. Den juridiske kilde i London påpegede, at en fransk domstol beordrede den økonomiske månedlige hovedstad til at offentliggøre en officiel undskyldning og trække en historie om Al-Jaber tilbage, der stærkt støttede på Qatar-misinformation om den saudiske forretningsmand. Han bemærkede også, at Al-Jaber gennem Khourys manipulationer konfronterede falske beskyldninger om at bribere Patrick Balkany, mens han tabte millioner af euro i den dømte aftale. Balkan fortsatte i mellemtiden at være vært i Doha af sine generøse Qatari venner år efter den afbrudte aftale med Al-Jaber.

Interessant nok har undersøgelsesjournalister i London opdaget, at HBJ også aktivt har undergravet Al-Jabers aktiviteter i London, herunder hans hoteller og hans filantropiske værker.

Som den efterforskende journalist Berengere Bonte kortfattet sætter den i slutningen af ​​indledningen til sin bog, "Hvordan kan en gammel stat, tungt gældsbestemt, opbygge et voksent forhold til en anden stat, uendeligt rig og i sin ungdom, mens sidstnævnte har været brusende De tidligere politikere i gaver i lang tid? Velkommen til Den Franske Republik Qatar! "

tags: , , ,

Boligtype: En forsiden, EU, Frankrig